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Xiling Shen, PDG de Xilis, une entreprise qui crée des tumeurs organoïdes tumorales en laboratoire pour tester des médicaments anticancéreux XILIS
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Environ sept patients cancéreux sur dix ne répondent pas aux médicaments du premier coup. Il s’agit d’une statistique frappante pour Xiling Shen, qui a perdu son oncle d’un cancer colorectal métastatique. « Les patients atteints de cancer sont un peu comme des rats de laboratoire. Vous essayez différentes drogues sur eux. L’un ne fonctionne pas, alors vous en essayez un autre », explique Shen, chercheur à l’Université Duke. Sa start-up, Xilis, est en quête des médicaments les plus efficaces pour chaque patient atteint de cancer, sans les transformer en cobayes.

La société (start-up)basée en Caroline du Nord a annoncé jeudi un financement de série A de 70 millions de dollars dans le cadre d’un cycle mené par Mubadala Capital.

“Le problème est que vous ne découvrez si un médicament fonctionne ou non, après l’avoir administré à un patient”, explique Shen. Même avec les progrès de la génomique, les systèmes actuels de prédiction des médicaments qui peuvent fonctionner pour un patient sont largement inefficaces, ajoute-t-il.

Shen, un ingénieur électricien, dit qu’il n’avait pas l’intention de travailler dans la recherche sur le cancer. En fait, alors que sa mère voulait qu’il devienne médecin alors qu’il grandissait en Chine, il a décidé de ne pas le faire après que son oncle a succombé à la maladie. «Je voulais rester loin de la médecine autant que possible. C’était horrible de le voir vivre avec ça », ajoute Shen. Des années plus tard, cependant, il a lu des articles sur la recherche sur les «organoïdes», ce qui l’a inspiré à voir si cela pouvait être appliqué aux cancers. Les organoïdes sont des versions miniatures de tumeurs cultivées en laboratoire avec du matériel génétique provenant d’un échantillon de biopsie d’un patient. Les cellules de la biopsie sont brisées en plus petits morceaux et sont encapsulées dans environ 10 000 minuscules gouttelettes de gel. Le gel ressemble à la matrice qui entoure naturellement les tissus cancéreux dans le corps. Ces organoïdes sont ensuite testés contre une large combinaison de médicaments, pour trouver les plus efficaces. « Cela nous permet de cultiver de nombreuses copies de tumeurs pour tester de plus en plus de médicaments, beaucoup moins chers et plus rapidement », ajoute Shen.

Hans Clevers, inventeur de cette technologie organoïde, a cofondé la société avec Shen et David Hsu, un oncologue médical. La technologie est déjà utilisée dans les essais cliniques en cours sur les cancers colorectaux et du sein. Jusqu’à présent, les données de la société suggèrent qu’elle peut prédire la meilleure combinaison de médicaments pour un patient particulier dans les 10 jours. La société demandera une approbation de la FDA sur cette technique dans les années à venir.

Les investisseurs qui parient leur argent sur la start-up de Xiling se disent attirés par la capacité de l’entreprise à travailler à la fois avec les produits pharmaceutiques et les patients. Ayman AlAbdallah, un investisseur en capital-risque à Mubadala, affirme que seul un médicament anticancéreux sur dix développé parvient effectivement sur le marché. “Et une fois qu’un médicament est approuvé, il ne fonctionne pas nécessairement pour tous les patients, ce qui est un autre problème.” AlAbdallah pense que la technologie de Xiling a le potentiel de devenir la norme de l’industrie pour prédire quels médicaments pourraient réellement fonctionner pour les patients. “Les patients bénéficieront en évitant le temps passé sur des cycles de traitement qui sont inefficaces, et à la place, ils recevront rapidement des thérapies avec le plus grand potentiel de succès et efficacement », ajoute-t-il.  

Shen dit que le nouveau financement ira aux essais cliniques de la société (start-up) et à la recherche avec des produits pharmaceutiques pour le développement et les tests de médicaments. Une fois perfectionnée, il pense que la technologie de son entreprise peut aider les futurs patients à éviter l’expérience de son parent. « Notre objectif est de résoudre les problèmes afin que les gens ne vivent pas ce que mon oncle a vécu », ajoute-t-il.  

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